Le lancement final de Titan 4. Image via Lockheed-Martin
Le lancement final de Titan 4.
(Image via Lockheed-Martin)

Quand je n’écris pas d’articles pour The Rocket Yard, je voyage souvent à travers le monde avec ma femme, un ingénieur récemment retraité qui a passé 37 ans dans le secteur des fusées (lanceur Titan) et des satellites. Nous effectuons actuellement un court voyage en Floride avant de partir en croisière, ce qui a permis à mon conjoint de revivre certaines de ses années de carrière au Kennedy Space Center. Ce que nous avons constaté, c'est que la région de Cape Canaveral / Cocoa Beach / KSC – également connue sous le nom de Space Coast – est rajeunie par de nouveaux entrants dans l'industrie spatiale.

Depuis aujourd'hui – le 28 janvier – est le plan national pour la journée de vacances, j'espère vous serez inspiré pour planifier une visite à la Space Coast parfois dans le futur proche!

Affaires comme d'habitude…

À certains égards, les choses n'ont pas trop changé. Certaines des anciennes organisations établies dans le secteur spatial sont toujours très impliquées. United Launch Alliance (une spin-off des anciennes activités de lanceurs de Boeing et de Lockheed-Martin) transporte en orbite la NASA et les charges utiles militaires sur les vénérables véhicules Atlas et Delta, et lancera bientôt (espérons-le) la capsule équipant Boeing Starliner vers la Station spatiale internationale.

SLS First Stage Core Vehicle en préparation pour les tests au NASA Stennis Space Center.
Crédit photo: NASA / SSC

La NASA tente toujours de mettre au point son système de lancement spatial (SLS) et a franchi quelques étapes au cours de la dernière année avec l'assemblage du premier véhicule de base. Ce véhicule de base utilise quatre moteurs principaux de la navette spatiale «recyclés» et deux propulseurs à fusée solide, et il est maintenant prévu de lancer le vaisseau spatial Lockheed-Martin Orion et la passerelle lunaire proposée, ainsi que les missions habitées de retour sur la lune habitées par Artemis.

Malheureusement, les plans de la NASA ont été retardés pendant des années, principalement parce que chaque changement d'administration semble avoir des objectifs différents pour ce qu'ils souhaitent que l'agence spatiale fasse. Heureusement, les nouveaux entrants dans le secteur spatial ne sont pas limités par la politique.

… Et un tout nouvel ensemble de joueurs

Contrairement aux visites précédentes sur la Space Coast, cette fois, nous avons senti que toute l'activité spatiale avait été «relancée», sans jeu de mots. Le lendemain de notre arrivée pour un court séjour, SpaceX a lancé l'une de ses capsules Crew Dragon lors d'un vol d'essai dont l'objectif principal était de tester en vol le système d'échappement de lancement. Un essai réussi ouvrirait la voie à une utilisation habitée du Crew Dragon transportant des astronautes de la NASA vers la Station spatiale à partir de mars de cette année.

Nous avons vu beaucoup de lancements au fil des ans. Mon conjoint a assisté au puissant lancement de Saturne V d'Apollo 15, et nous avons tous deux vu de nombreux lancements des navettes spatiales, Delta et Titan. C'était le premier lancement que nous verrions qui comprendrait un échec délibéré, car le booster Falcon 9 s'arrêterait à environ 90 secondes de vol. Cela devait déclencher les propulseurs Super Draco du vaisseau spatial Crew Dragon, tirant le vaisseau hors de danger – une panne de booster simulée. Si tout fonctionnait correctement, le booster Falcon 9 se briserait et exploserait en vol après que le Crew Dragon fut mis en sécurité. Cool hein?

Pendant que ma femme regardait depuis le balcon de notre hôtel Cocoa Beach, j'ai décidé de me tenir sur la plage elle-même. Peu importe le nombre de lancements de fusées que vous voyez – quand cela arrive aux 10 dernières minutes environ du compte à rebours et que vous savez exactement combien de choses doivent se produire dans le bon ordre pour qu'une explosion contrôlée se lève les choses en orbite, vous devenez nerveux.

Comme prévu, à 10 h 30 HNE le 19 janvier 2020, le Falcon 9 a décollé du Pad 39 au Kennedy Space Center et a commencé une ascension dans le ciel. Alors que les nuages ​​bloquaient la vue de la flamme orange vif du propulseur pendant une partie de son vol, les observateurs de haut en bas de la côte ont eu la vue de la fusée remontant dans le ciel.

Le point lumineux au centre est le Falcon 9 qui se dirige vers sa destruction planifiée depuis Cocoa Beach. Photo extraite d'une vidéo de Steve Sande.
Le point lumineux au centre est le Falcon 9 qui se dirige vers sa destruction planifiée depuis Cocoa Beach. Photo extraite d'une vidéo de Steve Sande.

Étant donné que Cocoa Beach est à environ 17 miles au sud de la plate-forme, il a fallu environ 90 secondes pour que le bruit de la fusée atteigne la plage. À peu près au même moment où le grondement a commencé à se former, nous avons eu droit à une impressionnante boule de feu alors que le rappel se séparait. Le bruit de cette explosion a fait un boom satisfaisant environ 90 secondes plus tard.

Tout s'est déroulé comme prévu avec le reste du vol du Crew Dragon, la capsule plongeant dans les eaux de l'Atlantique sous quatre grands parachutes quelques minutes plus tard. Bien que je ne cesse de regarder pour voir, le site d'éclaboussure était trop loin pour que la capsule et ses parachutes soient visibles.

Deux boosters Falcon 9 atterrissent simultanément au Kennedy Space Center. Image via SpaceX

SpaceX est probablement le «nouveau venu sur le bloc» le plus visible dans la mesure où la société a eu une série de missions très réussies. Qui peut oublier les atterrissages côte à côte de deux amplificateurs Falcon 9 après un vol Falcon Heavy, et la vidéo de bon nombre de ces amplificateurs alors qu'ils lançaient des satellites en orbite? Mais SpaceX n'est pas la seule entreprise à se faire connaître dans le nouveau programme spatial.

Le secret Blue Origin de Jeff Bezos construit une grande installation juste à côté du centre des visiteurs du Kennedy Space Center. Cette société veut piloter son lanceur orbital New Glenn depuis le Cap, et elle teste actuellement le gros moteur-fusée BE-4 qui sera utilisé non seulement sur New Glenn, mais aussi sur le lanceur Vulcan de United Launch Alliance.

Blue Origin Nouveau lanceur Glenn. Conception de l'artiste via BlueOrigin.com
Blue Origin Nouveau lanceur Glenn. Conception de l'artiste via BlueOrigin.com

SpaceX prévoit de lancer 60 autres de ses satellites de communication à large bande Starlink le 27 janvier. Il s'agit du quatrième lancement d'une série qui créera une constellation d'au moins 1 584 et jusqu'à 12 000 satellites pour fournir un service Internet rapide dans les zones traditionnellement mal desservies.

Ils ne sont pas la seule entreprise à planifier la mise en orbite d'un certain nombre de satellites pour une couverture à large bande. Amazon (Blue Origin) a son projet Kuiper pour lancer 3 236 satellites, tandis que OneWeb (qui est présent au Kennedy Space Center) veut parsemer le ciel avec 1 050 satellites à large bande. TheNextWeb a estimé que ces constellations de haut débit pourraient forcer une concurrence suffisante sur le marché du haut débit pour économiser aux Américains 30 milliards de dollars par an.

C'est une période passionnante dans l'industrie spatiale, et cela deviendra encore plus intéressant lorsque le lanceur SpaceX Super Heavy et le vaisseau spatial Starship commenceront à tester – avec un peu de chance cette année.

Si le plaisir ou les affaires vous emmènent en Floride, assurez-vous de vérifier les horaires de lancement et de passer une journée ou deux sur la Space Coast. Spaceflight Now est l'un des meilleurs sites Web pour découvrir ce qui se passe dans le lancement.